APARECE ‘NIEVE VERDE’ EN LA ANTÁRTIDA, POR EL CAMBIO CLIMÁTICO

ANTÁRTIDA.- La Antártida, el continente más austral del mundo, responde a las consecuencias del cambio climático. En parte de su superficie costera ha aparecido “nieve verde”, una capa de algas microscópicas que podría extenderse a medida que aumentan las temperaturas globales.

Un nuevo estudio, que involucró a investigadores de la Universidad de Cambridge y el British Antarctic Survey, ha encontrado que estas algas también juegan un papel importante en el ecosistema de este continente y su ciclo del carbono.

El equipo combinó datos satelitales con observaciones en el terreno durante dos veranos en la Antártida para detectar y medir las algas verdes de la nieve. Aunque cada alga individual es de tamaño microscópico, cuando crecen en masa convierten la nieve en verde brillante y pueden verse desde el espacio.

De acuerdo a AFP, el nuevo mapeo encontró 1.679 floraciones separadas de algas que constituyen un componente clave en la capacidad del continente para capturar el dióxido de carbono de la atmósfera.

“Este es un avance significativo en nuestra comprensión de la vida terrestre en la Antártida, y cómo podría cambiar en los próximos años a medida que el clima se calienta”, dijo Matt Davey, del Departamento de Ciencias de las Plantas de la Universidad de Cambridge, quien dirigió la investigación.

“Las algas de nieve son un componente clave de la capacidad del continente para capturar dióxido de carbono de la atmósfera a través de la fotosíntesis”.

Las floraciones de algas verdes de nieve se encuentran alrededor de la costa, particularmente en las islas a lo largo de la costa oeste de la península antártica.

Crecen en áreas “más cálidas”, donde las temperaturas promedio son de poco más de cero grados centígrados durante el verano austral, en los meses de verano del hemisferio sur de noviembre a febrero.

El equipo descubrió que la distribución de las “nieve verde” también está fuertemente influenciada por las aves marinas y los mamíferos, cuyo excremento actúa como un fertilizante natural altamente nutritivo para acelerar el crecimiento de algas.

Más del 60 % de las flores se encontraron a menos de cinco kilómetros de una colonia de pingüinos. También se observó que las algas crecían cerca de los sitios de anidación de otras aves, incluidos los skúas, y las áreas donde las focas llegan a tierra.

El equipo usó imágenes del satélite Sentinel 2 de la Agencia Espacial Europea tomadas entre 2017 y 2019, y las combinó con mediciones que hicieron en el terreno en la Antártida en la Bahía Ryder, Isla Adelaida y la Península Fildes, Isla Rey Jorge.

“Identificamos 1.679 flores separadas de algas verdes en la superficie de la nieve, que juntas cubrieron un área de 1.9 km2, lo que equivale a un sumidero de carbono de alrededor de 479 toneladas por año”, dijo Davey.

Se trata de la misma cantidad de carbono emitido por aproximadamente 875 mil viajes promedio de automóviles de gasolina en el Reino Unido.

Casi dos tercios de las floraciones de algas verdes se encontraban en islas pequeñas y bajas sin terreno elevado. A medida que la península de la Antártida se calienta debido al aumento de las temperaturas globales, estas islas pueden perder su capa de nieve de verano y, con ella, sus algas nevadas.

Sin embargo, en términos de masa, la mayoría de las algas de nieve se encuentran en un pequeño número de flores más grandes en el norte de la Península y las Islas Shetland del Sur, en áreas donde pueden extenderse a tierras más altas a medida que la nieve baja se derrite.

“A medida que la Antártida se calienta, pronosticamos que la masa total de algas nevadas aumentará, ya que la propagación a tierras más altas superará significativamente la pérdida de pequeños parches de algas en las islas”, dijo el doctor Andrew Gray, autor principal del artículo e investigador de la Universidad de Cambridge.

Los investigadores sostienen que la cantidad total de carbono contenida en las algas de nieve antárticas es probable que sea mucho mayor porque el dióxido de carbono también es absorbido por otras algas rojas y anaranjadas, que no se pudieron medir en este estudio.

Planean más trabajo para medir estas otras floraciones de algas, y también para medir las floraciones en toda la Antártida, utilizando una mezcla de trabajo de campo e imágenes de satélite.

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